Bien

Je vais remonter le temps jusqu'en avril 1977, jusqu'au Quai 32 à Honolulu, où j'ai vu une cargaison de roches de la taille d'une pomme de terre être déchargée d'un navire minier immatriculé au Libéria nommé le Sédco 445.

 

John L. Shaw, président et directeur général d'Ocean Management Inc. m'a fait faire une visite guidée du Sédco 445, le premier navire à réaliser une opération minière en haute mer.

 

Le Sédco 445 venait de rentrer d'un site minier situé entre 800 et 1,000 17,000 milles au sud-ouest d'Hawaï, où il avait remonté un flux continu de matériaux provenant d'une profondeur de XNUMX XNUMX pieds ou trois milles.

 

J'ai ramassé une roche qui ressemblait à une pomme de terre noire et M. Shaw m'a informé que chacune de ces roches avait mis plus de 200 millions d'années à se former sur le fond marin et contenait jusqu'à trente minéraux différents, les trois quarts du contenu de chaque nodule étant du nickel. .

 

Selon Shaw, les nodules se sont formés sur des millions d’années lorsque des débris tombant comme des dents de requin ou des arêtes de poisson ont agi comme des noyaux pour recueillir des oligo-éléments. On estime que les nodules croissent d'environ un millimètre tous les mille ans et que dans certaines zones des fonds marins benthiques, il existe des milliards de ces roches de la taille d'une pomme de terre et chacune regorge de minuscules organismes marins.

 

Les voyages exploratoires ont été inspirés par John L. Mero en 1965 avec son estimation des vastes nodules de ferromanganèse (Fe-Mn) dans l'océan Pacifique. Il a émis l’hypothèse que les fonds marins du Pacifique contenaient une réserve illimitée de métaux, notamment du manganèse, du cuivre, du nickel, du cobalt, du lithium, du zinc et du molybdène. C’était suffisant pour faire saliver d’immenses intérêts miniers face aux possibilités d’exploitation.

 

Depuis 1965, les océanographes estimaient que ces nodules pouvaient contenir jusqu'à deux mille milliards de tonnes de minerai, soit plus que tous les gisements terrestres.

 

En Avril 19th, 1977, j'ai regardé le Sédco 445 partent d'Honolulu pour retourner sur le site minier afin de récupérer une deuxième cargaison de nodules, en expérimentant une deuxième méthode de récupération des nodules.

 

Le premier test a été réalisé avec succès avec un système de pompes hydrauliques. Le deuxième test a créé un vide humide pour aspirer les nodules du fond océanique.

 

J'ai exprimé mon inquiétude à John Shaw et lui ai demandé s'ils avaient mené des recherches sur les éventuels dommages écologiques. Ce n’était pas le cas.

 

Sa principale préoccupation était économique et il m'a dit que le prix actuel du nickel ne pouvait justifier une exploitation à grande échelle.

 

« Nous en avons désormais la capacité », a déclaré Shaw, « mais mis à part le retard politique, le marché actuel du nickel est en baisse. Nous pouvons nous permettre d’attendre.

 

En fait, en 1977, INCO (International Nickel Company) avait intérêt à attendre. Un rapport de 1977 du Département du Trésor américain rapportait que « INCO est là pour se prémunir contre ce qui se passerait si tous ces nodules inondaient le marché du nickel. INCO veut probablement étouffer l’exploitation minière océanique.

 

INCO, en tant qu'entreprise mondiale dominante, dépendait de son contrôle sur l'approvisionnement international en nickel.

 

Alfred Statham, alors vice-président d’INCO en charge de l’exploitation minière des océans, a avoué devant la commission sénatoriale américaine que « le fait que nous soyons les seuls consortiums peut nous donner une perspective différente ».

 

En 1977, quatre formidables consortiums étaient prêts à se battre contre l'INCO, chacun tentant séparément de s'emparer d'une grande partie du territoire océanique. Outre le rival de longue date d’INCO, les Rothschild détenaient Le Nickel SA., trois nouveaux venus dans l’exploitation du nickel sont entrés en scène. Kennecott Copper Corporation, la US Steel Corporation et Lockheed Aircraft.

 

U.S. Steel, le plus grand consommateur de nickel et de manganèse au monde, espérait que l'exploitation minière en haute mer fournirait deux alliages essentiels pour permettre à l'entreprise de rompre sa dépendance à l'égard d'INCO.

 

Lockheed, l'exploitant du Explorateur Glomar, le navire construit par Howard Hughes pour la CIA espérait que l'exploitation minière en haute mer, une industrie hautement technologique, rapporterait d'importantes subventions gouvernementales.

 

Ce qui m'intéressait à l'époque, c'était l'impact écologique. Le nickel représente 1.5 pour cent du contenu des nodules. 70 % des matières valorisées sont des déchets sans valeur.

 

M. Shaw m'a dit que « l'extraction de nodules est sans danger pour l'environnement, il n'y a pratiquement aucun effet secondaire sur l'environnement ».

 

Il a ajouté : « Nous avions avec nous des inspecteurs fédéraux de la NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration), ils ont été témoins de nos opérations et ont noté notre approbation. Ils ont observé la situation et n’ont trouvé aucun problème environnemental grave.

 

Cependant, le Dr Robert Burns, l'un des océanographes qui accompagnaient le Sédco 445 a expliqué : « Si j'étais lui (Shaw), j'interpréterais probablement nos découvertes de cette façon. C’est bien sûr dans son intérêt de le faire.

 

Burns a expliqué qu'une seule opération minière en haute mer avait été observée, celle-là même qu'il avait récemment observée sur le Sédco 445. Burns a déclaré qu'il était trop prématuré de faire une déclaration définitive dans un sens ou dans l'autre.

 

« C’était un effet d’échelle à court terme. Il y avait beaucoup d'eau boueuse. Nous n’avons constaté aucun signe de pollution mais dans le cas d’une opération à grande échelle, nous ne pouvons pas encore dire quel sera l’effet. Quiconque dit le contraire ne fait que siffler dixie.

 

D’autres scientifiques très réputés et respectés à l’époque sifflaient en fait leurs opinions.

 

Selon un rapport publié par le Dr Karl Turekian, océanographe à Yale, si les déchets sont déversés à la surface, les résidus peuvent mettre des années, voire des décennies, à atteindre le fond. Les courants océaniques répandront la poussière, le limon et les débris sur de vastes étendues du Pacifique. Turekian a estimé que si tous les projets miniers alors prévus étaient autorisés à se réaliser et étaient opérationnels d'ici le milieu des années XNUMX, à la fin du siècle, plusieurs centaines de milliers de kilomètres carrés du Pacifique pourraient être contaminés.

 

Heureusement, pour des raisons économiques et politiques, cette prédiction ne s’est pas réalisée.

 

Pourtant, près d’un demi-siècle plus tard, cette menace a désormais le potentiel de se déchaîner.

 

Les résidus métalliques des nodules broyés pourraient être consommés par les poissons, les baleines et d'autres espèces marines, avec des effets potentiellement nocifs. Les humains seraient susceptibles d’être intoxiqués aux métaux lourds en consommant du poisson.

 

Les sédiments qui coulent lentement et contenant des bactéries adhérentes consommeraient de l'oxygène dans les zones benthiques plus profondes et rares en oxygène. La compétition pour l’oxygène qui en résulterait aurait un effet néfaste sur les organismes vivant dans un tel environnement. Lorsque les sédiments atteignent enfin le fond marin, à trois ou quatre milles de profondeur, la couche de boue asphyxiera la plupart des formes de vie qui y vivent. Selon une étude menée par l'Observatoire géologique Lamont-Doherty de l'Université de Columbia, les conséquences pourraient être graves. L’étude a souligné qu’on ne sait pas combien de temps il faudrait aux espèces benthiques pour repeupler les sections dévastées des fonds marins. On ne sait pas non plus quel impact l’épuisement de la vie benthique aurait sur la chaîne alimentaire dans l’ensemble de l’écosystème océanique.

 

Une autre préoccupation sérieuse est la possibilité que des spores dormantes ou des bactéries restées tranquilles pendant des éternités puissent être libérées à la surface parmi des formes de vie qui n'ont aucune immunité.

 

J'ai parlé de ces préoccupations avec le Dr Roger Payne en 1977 et il a ajouté que des sédiments lourds pourraient perturber le transfert des ondes sonores sous la surface de la mer, affectant la communication et la migration des baleines et perturbant les systèmes sociaux des espèces de baleines.

 

Si les préoccupations écologiques restaient lettre morte, les conséquences potentielles pour la marine américaine étaient alarmantes pour le ministère américain de la Défense. Si le sonar des baleines et des dauphins est affecté, le sonar bionique utilisé par la marine américaine le sera également. Cette technologie est conçue pour imiter les bruits de la mer, en particulier les bruits des baleines, afin d'éviter la détection des ennemis.

 

Les missiles dormeurs qui ont été placés au fond de l'océan par le Glomar Explorer serait également affecté et éventuellement rendu inutilisable. Les signaux à haute fréquence qui lanceraient les missiles pourraient être absorbés ou déviés par une dérive des sentiments.

 

En août 1977, le secrétaire adjoint à la Défense, David McGilbert, a déclaré à un comité sénatorial que son ministère ne voyait aucun besoin immédiat de ressources minérales provenant des fonds marins.

 

« La Marine », a-t-il déclaré, « n’apprécie pas la perspective de devoir défendre en haute mer des navires miniers volumineux et lents ».

 

Gilbert a déclaré au Sénat que la Marine souhaitait que le droit de la mer réussisse. Il a également précisé que leur colère pourrait entraîner la fermeture des détroits et des canaux essentiels utilisés par les navires de guerre.

 

En 1977, le gouvernement d’Hawaï ne se préoccupait pas des conséquences écologiques. Le gouverneur George R. Ariyoshi a déclaré que le projet créerait des emplois et des investissements. C'était sa seule préoccupation.

 

John Shaw m’a dit : « Hawaï est certainement la mieux située géographiquement et j’ai certainement été impressionné par l’attitude des responsables du développement industriel. »

 

En 1977, le Département de la Planification de l'État d'Hawaï a préparé un document intitulé La faisabilité et l'impact potentiel du traitement des nodules de manganèse.

Selon cette étude, les nodules pourraient être transportés dans des barges jusqu'au port de Hilo et pompés sous forme de boue à travers un pipeline, les déchets seraient ensuite pompés vers le port et chargés dans des barges pour être renvoyés et déversés. Le rapport ne prévoit aucun impact significatif sur l'environnement, sauf en cas d'accident.

 

En plus de minimiser et de minimiser l’impact sur l’environnement océanique, le rapport ignore complètement le fait que le raffinage des métaux, en particulier le raffinage du nickel, nécessite de grandes quantités d’énergie et d’eau et produit des fumées toxiques. Une visite de la plus grande mine de nickel à Sudbury, en Ontario, au Canada est toute la preuve nécessaire pour comprendre à quel point le raffinage du nickel est toxique.

 

C’est ce dont j’ai parlé en 1977 et, depuis un demi-siècle, j’observe la menace toujours imminente de l’exploitation minière en haute mer. Jusqu’à présent, les environnements des grands fonds marins ont été relativement protégés par les coûts élevés associés au développement industriel à grande échelle, les préoccupations des militaires et la prise de conscience croissante de la menace pour les écologies des grands fonds marins que l’exploitation benthique entraînera très certainement.

 

Mais les choses évoluent, et pas dans le bon sens.

 

Depuis 2001, l'Autorité internationale des fonds marins (ISA), organisme intergouvernemental chargé de réglementer l'exploitation minière des fonds marins dans les eaux situées au-delà des juridictions nationales, a accordée 31 licences exploratoires à des entreprises privées et des agences gouvernementales. Il est peu probable que l'organisation approuve les demandes d'exploitation minière commerciale jusqu'à ce que son conseil de 36 membres parvienne à un consensus sur les règles concernant l'exploitation et l'environnement. Les États membres ont fixé un délai de 2025 pour finaliser et adopter les réglementations.

 

Aujourd'hui, la technologie a considérablement progressé depuis 1977 et le prix de ces métaux a fortement augmenté, offrant à la fois motivation financière et accessibilité.

 

L’industrie minière voit une vaste zone avec des milliards de « roches » faciles à cueillir. Ce que l’industrie ne voit pas ou refuse de voir, c’est qu’il s’agit d’un vaste écosystème vivant et fini qui a évolué sur des centaines de millions d’années. Ces nodules ne se renouvellent pas et l'exploitation minière éradiquera des écosystèmes extrêmement vastes, les machines produiront des ondes sonores à décibels élevés qui auront un impact dévastateur sur les organismes vivants et le limon étouffera la vie qui survit et elle ne s'en remettra jamais, du moins pas. pendant quelques centaines de millions d'années.

 

En outre, en aspirant les roches, l’industrie envisage de gratter les flancs des volcans sous-marins pour en extraire la croûte de cobalt et de creuser profondément dans la boue benthique pour extraire des dépôts massifs de sulfures autour des évents hydrothermaux.

 

L’exploitation minière en haute mer causera plus de destructions sur la planète que la destruction des forêts tropicales amazoniennes et indonésiennes. Mais cela se fera sans cicatrices visibles, où les écosystèmes touchés resteront cachés et deviendront d’immenses zones mortes invisibles et l’impact sur l’atmosphère et l’écologie océanique de la planète sera immense.

 

Quel impact cela aura-t-il sur les populations déjà diminuées de phytoplancton, qui fournissent jusqu'à 70 % de l'oxygène de l'atmosphère ? Quel impact cela aura-t-il sur les populations déjà diminuées de krill, fondement de la pyramide alimentaire marine ? Comment l’exploitation minière en haute mer influencera-t-elle le climat, le mouvement des courants, ainsi que la migration et la viabilité de la vie marine ? L’industrie n’a pas répondu à ces questions car il n’existe aucune réponse qu’elle accepterait car de telles réponses les exposeraient comme des précurseurs de la destruction mondiale.

 

À l’heure actuelle, il n’existe tout simplement aucun cadre réglementaire pour l’exploitation minière à l’intérieur ou à l’extérieur des zones d’exclusion économique.

 

Des conflits territoriaux apparaissent déjà. La Norvège et la Russie souhaitent toutes deux exploiter les fonds marins de l’océan Arctique. La Chine étudie avidement comment exploiter la mer de Chine méridionale, ce qui posera des problèmes aux Philippines, au Vietnam et au Japon, et cette lutte pour le contrôle se déroule sur une planète où il existe déjà plus de 100 différends maritimes non résolus.

 

Ainsi, nous pouvons désormais constater une nouvelle menace pour la stabilité du système de survie que nous appelons la mer, où l’acidification, la diminution des espèces, le plastique, le bruit et la pollution chimique mettent déjà à rude épreuve les processus biologiques qui maintiennent l’océan en bonne santé.

 

Il semble que l’exploitation minière en haute mer à grande échelle pourrait commencer d’ici 2026 et si elle est autorisée à le faire, les conséquences mondiales pourraient être catastrophiques.

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