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Voy a retroceder en el tiempo hasta abril de 1977, en el muelle 32 de Honolulu, donde observé cómo se descargaba un cargamento de rocas del tamaño de una patata desde un barco minero registrado en Liberia llamado Seco 445.

 

John L. Shaw, presidente y director general de Ocean Management Inc. me dio una visita guiada por el Seco 445, el primer barco en realizar una operación minera en aguas profundas.

 

La Seco 445 Acababa de regresar de un sitio minero entre 800 y 1,000 millas al suroeste de Hawaii, donde había sacado un flujo continuo de material desde una profundidad de 17,000 pies o tres millas.

 

Cogí una roca que parecía una patata negra y el Sr. Shaw me informó que cada una de estas rocas tardó más de 200 millones de años en formarse en el fondo marino y contenía hasta treinta minerales diferentes, siendo tres cuartas partes del contenido de cada nódulo níquel. .

 

Según Shaw, los nódulos se formaron a lo largo de millones de años a medida que la caída de escombros, como dientes de tiburón o espinas de pescado, actuaban como núcleos para recolectar oligoelementos. La estimación es que los nódulos crecen alrededor de un milímetro cada mil años y en algunas áreas del fondo marino bentónico hay miles de millones de estas rocas del tamaño de una papa y cada una está repleta de diminutos organismos marinos.

 

Los viajes exploratorios fueron inspirados por John L. Mero en 1965 con su estimación de vastos nódulos de ferromanganeso (Fe-Mn) en el Océano Pacífico. Especuló que el lecho marino del Pacífico contenía un suministro ilimitado de metales, incluidos manganeso, cobre, níquel, cobalto, litio, zinc y molibdeno. Eso fue suficiente para hacer salivar a los grandes intereses mineros con las posibilidades de explotación.

 

Desde 1965, los oceanógrafos estimaban que estos nódulos podrían contener hasta dos billones de toneladas de mineral, más que todos los depósitos que se encuentran en la tierra.

 

De abril 19th, 1977 vi el Seco 445 partirá de Honolulu para regresar al sitio minero y recuperar un segundo cargamento de nódulos, experimentando con un segundo método de recuperación de nódulos.

 

La primera prueba se realizó con éxito con un sistema de bombas hidráulicas. La segunda prueba creó un vacío húmedo para aspirar los nódulos del fondo del océano.

 

Expresé mi preocupación a John Shaw y le pregunté si habían realizado alguna investigación sobre el posible daño ecológico. No lo habían hecho.

 

Su principal preocupación era económica y me dijo que el precio actual del níquel no podía justificar su explotación a gran escala.

 

“Ahora tenemos la capacidad”, dijo Shaw, “pero aparte del retraso político, el mercado actual del níquel está a la baja. Podemos darnos el lujo de esperar”.

 

De hecho, en 1977, a INCO (International Nickel Company) le interesaba esperar. Un informe de 1977 del Departamento del Tesoro de Estados Unidos informó que “INCO existe como protección contra lo que sucedería si todos esos nódulos inundaran el mercado del níquel. El INCO probablemente quiera sofocar la minería oceánica.

 

INCO, como empresa dominante a nivel mundial, dependía de mantener el control del suministro internacional de níquel.

 

El entonces vicepresidente de INCO a cargo de la minería oceánica, Alfred Statham, confesó ante el comité del Senado de Estados Unidos que "el hecho de que seamos los únicos consorcios puede darnos una perspectiva diferente".

 

En 1977, cuatro formidables consorcios estaban muy dispuestos a luchar contra el INCO y todos intentaban por separado apoderarse de una gran porción del territorio oceánico. Además del antiguo rival de INCO, Le Nickel SA., propiedad de los Rothschild, entraron en escena tres recién llegados a la minería del níquel. Kennecott Copper Corporation, US Steel Corporation y Lockheed Aircraft.

 

US Steel, el mayor consumidor de níquel y manganeso del mundo, tenía la esperanza de que la minería en aguas profundas proporcionaría dos aleaciones esenciales que permitirían a la empresa romper su dependencia de INCO.

 

Lockheed, el operador del Explorador de Glomar, el barco construido por Howard Hughes para la CIA tenía la esperanza de que la minería en aguas profundas, al ser una industria altamente tecnológica, generaría grandes subsidios gubernamentales.

 

Mi interés en ese momento era el impacto ecológico. El níquel constituye el 1.5 por ciento del contenido de los nódulos. El 70% del material recuperado son residuos sin valor.

 

El señor Shaw me dijo que “la minería de nódulos es ambientalmente segura y prácticamente no tiene efectos secundarios ambientales”.

 

Añadió: “Tuvimos inspectores federales de la NOAA (Administración Nacional Oceánica y Atmosférica) con nosotros, presenciaron nuestras operaciones y notaron su aprobación. Observaron la situación y no encontraron problemas ambientales graves”.

 

Sin embargo, el Dr. Robert Burns, uno de los oceanógrafos que acompañó al Seco 445 explicó: “Si yo fuera él (Shaw), probablemente interpretaría nuestros hallazgos de esa manera. Por supuesto, le conviene hacerlo”.

 

Burns explicó que sólo se había observado una operación minera real en aguas profundas, la misma que había observado recientemente en el Seco 445. Burns dijo que era demasiado prematuro hacer una declaración definitiva en un sentido u otro.

 

“Fue un efecto de corto plazo y de escala. Había mucha agua turbia. No hemos visto ningún signo de contaminación, pero en una operación a gran escala aún no podemos decir cuál será el efecto. Cualquiera que diga lo contrario no hace más que silbar a Dixie”.

 

De hecho, otros científicos respetados y de gran reputación en ese momento silbaban sus opiniones.

 

Según un informe publicado por el Dr. Karl Turekian, oceanógrafo de Yale, si los desechos se vierten en la superficie, los residuos pueden tardar años, e incluso décadas, en llegar al fondo. Las corrientes oceánicas esparcirán el polvo, el limo y los escombros sobre amplias zonas del Pacífico. Turekian estimó que si se permitiera que todos los proyectos mineros planificados entonces continuaran y estuvieran en funcionamiento a mediados de los años ochenta, a finales de siglo, varios cientos de miles de kilómetros cuadrados del Pacífico podrían quedar contaminados.

 

Afortunadamente, por razones económicas y políticas, esa predicción no se cumplió.

 

Sin embargo, casi medio siglo después, esa amenaza tiene el potencial de desatarse.

 

Los residuos metálicos de los nódulos triturados podrían ser consumidos por peces, ballenas y otras especies marinas, con efectos potencialmente dañinos. Los seres humanos serían susceptibles a la intoxicación por metales pesados ​​al consumir pescado.

 

El sedimento que se hunde lentamente con bacterias adherentes consumiría oxígeno en las zonas bentónicas más profundas y escasas de oxígeno. La competencia resultante por el oxígeno tendría un efecto perjudicial sobre los organismos que viven en dicho entorno. Cuando el sedimento finalmente llegue al lecho marino, a tres o cuatro millas de profundidad, el manto de lodo asfixiará a la mayoría de las formas de vida que habitan allí. Según un estudio realizado por el Observatorio Geológico Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, podría haber graves consecuencias. El estudio señaló que se desconoce cuánto tiempo necesitarían las especies bentónicas para repoblar las secciones devastadas del fondo marino. También se desconocería cómo afectaría el agotamiento de la vida bentónica a la cadena alimentaria en todo el ecosistema oceánico.

 

Otra preocupación seria es la posibilidad de que esporas o bacterias latentes que han permanecido inalteradas durante eones puedan liberarse en la superficie entre formas de vida que no tienen inmunidad.

 

Hablé con el Dr. Roger Payne en 1977 sobre estas preocupaciones y añadió su opinión de que los sedimentos pesados ​​podrían alterar la transferencia de ondas sonoras bajo la superficie del mar, afectando la comunicación y la migración de las ballenas y alterando los sistemas sociales de las especies de ballenas.

 

Si las preocupaciones ecológicas caían en oídos sordos, las posibles consecuencias para la Marina de los Estados Unidos alarmaban al Departamento de Defensa de los Estados Unidos. Si el sonar de ballenas y delfines se ve afectado, también lo sería el sonar biónico empleado por la Marina de los EE. UU. Esta tecnología está diseñada para imitar los sonidos del mar, especialmente los sonidos de las ballenas, para evitar la detección del enemigo.

 

Los misiles durmientes que fueron colocados en el fondo del océano por el glomar Explorar también se vería afectado y posiblemente quedaría inoperable. Las señales de alta frecuencia que lanzarían los misiles podrían ser absorbidas o desviadas por la deriva del sentimiento.

 

En agosto de 1977, el subsecretario de Defensa, David McGilbert, dijo a un comité del Senado que su departamento no veía ninguna necesidad inmediata de recursos minerales del fondo marino.

 

“A la Armada”, dijo, “no le agrada la perspectiva de tener que defender los voluminosos y lentos barcos mineros en alta mar”.

 

Gilbert dijo al Senado que la Marina quería que el Derecho del Mar tuviera éxito. También dejó en claro que enojarlos podría resultar en el cierre de estrechos y canales esenciales que utilizan los buques de guerra.

 

En 1977, el gobierno de Hawaii no se preocupaba por las consecuencias ecológicas. El gobernador George R. Ariyoshi dijo que el proyecto crearía empleos e inversiones. Ésa era su única preocupación.

 

John Shaw me dijo que “Hawái está ciertamente mejor situado geográficamente y ciertamente me ha impresionado la actitud de la gente de desarrollo industrial”.

 

En 1977, el Departamento de Planificación del Estado de Hawaii preparó un documento llamado La viabilidad y el impacto potencial del procesamiento de nódulos de manganeso.

Según este estudio, los nódulos podrían transportarse en barcazas al puerto de Hilo y bombearse en forma de lodo a través de una tubería; luego los desechos se bombearían de regreso al puerto y se cargarían en barcazas para ser devueltos y vertidos. El informe no prevé ningún impacto significativo sobre el medio ambiente salvo en caso de accidente.

 

Además de minimizar y restar importancia al impacto en el medio ambiente oceánico, el informe ignora por completo el hecho de que el refinado de metales, especialmente el de níquel, requiere grandes cantidades de energía y agua y produce humos tóxicos. Una visita a la mina de níquel más grande en Sudbury, Ontario, Canadá, es toda la evidencia necesaria para ver cuán tóxica es la refinación del níquel.

 

Eso es lo que informé en 1977 y durante el último medio siglo he estado observando la amenaza siempre inminente de la minería en aguas profundas. Hasta la fecha, los entornos de las profundidades marinas han estado relativamente protegidos por los altos costos asociados con el desarrollo industrial a gran escala, las preocupaciones de los militares y la creciente conciencia de la amenaza a las ecologías de las profundidades marinas que seguramente causará la minería bentónica.

 

Sin embargo, las cosas están cambiando, y no para bien.

 

Desde 2001, la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA), un organismo intergubernamental encargado de regular la minería de aguas profundas en aguas fuera de las jurisdicciones nacionales, tiene concedido 31 licencias exploratorias a empresas privadas y agencias gubernamentales. Es poco probable que la organización apruebe solicitudes de minería comercial hasta que su consejo de 36 miembros alcance un consenso sobre las reglas relativas a la explotación y el medio ambiente. Los estados miembros han fijado un cronograma de 2025 para finalizar y adoptar las regulaciones.

 

Hoy en día, la tecnología ha avanzado considerablemente desde 1977 y el precio de estos metales ha aumentado considerablemente, proporcionando tanto motivación financiera como accesibilidad.

 

La industria minera ve una vasta área con billones de “rocas” fáciles de recoger. Lo que la industria no ve o se niega a ver es que se trata de un vasto ecosistema viviente finito que ha evolucionado a lo largo de cientos de millones de años. Estos nódulos no se renuevan y la minería erradicará ecosistemas extremadamente grandes, la maquinaria producirá ondas sonoras de altos decibeles que tendrán un impacto devastador sobre los organismos vivos y el cieno asfixiará la vida que sobrevive y nunca se recuperará, al menos no durante unos cientos de millones de años.

 

Además, al aspirar las rocas, la industria busca raspar las laderas de los volcanes submarinos para extraer la corteza de cobalto y excavar profundamente en el lodo bentónico para extraer enormes depósitos de sulfuro alrededor de los respiraderos hidrotermales.

 

La minería en aguas profundas causará más destrucción en el planeta que la tala de la Amazonia y las selvas tropicales de Indonesia. Pero se hará sin cicatrices visibles donde los ecosistemas impactados permanecerán ocultos a la vista y se convertirán en enormes y extensas zonas muertas invisibles y el impacto en la atmósfera y la ecología oceánica del planeta será inmenso.

 

¿Cómo afectará a las ya disminuidas poblaciones de fitoplancton que proporcionan hasta el 70% del oxígeno de la atmósfera? ¿Cómo afectará a las ya disminuidas poblaciones de krill, la base de la pirámide alimenticia en el mar? ¿Cómo influirá la minería en aguas profundas en el clima, el movimiento de las corrientes y la migración y viabilidad de la vida marina? La industria no ha respondido a estas preguntas porque no hay ninguna respuesta que reconozcan, porque tales respuestas los expondrán como heraldos de la destrucción global.

 

En la actualidad, simplemente no existe un marco regulatorio para la minería dentro o fuera de las zonas de exclusión económica.

 

Ya están surgiendo disputas territoriales. Tanto Noruega como Rusia quieren explotar el fondo marino del Océano Ártico. China está explorando ávidamente cómo explotar el Mar de China Meridional, lo que causará problemas a Filipinas, Vietnam y Japón, y esta lucha por el control se produce en un planeta donde ya hay más de 100 disputas marítimas sin resolver.

 

Por lo tanto, ahora podemos ver una nueva amenaza a la estabilidad del sistema de soporte de la vida que llamamos mar, donde la acidificación, la disminución de especies, el plástico, el ruido y la contaminación química ya están poniendo a prueba seriamente los procesos biológicos que mantienen el océano saludable.

 

Parece que la minería a gran escala en aguas profundas podría comenzar en 2026 y, si se le permite hacerlo, las consecuencias globales podrían ser catastróficas.

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